Alessandra Deerinck. Lavorare con gli istinti del cavallo (Italian / English version).

Nella foto di apertura, Alessandra al lavoro con un soggetto che le è stato affidato.

di Alessandra Deerinck

Un nuovo capitolo di Alessandra Deerinck sul lavoro “dolce” e sul rapporto tra uomo e cavallo.

Italian version

L’equitazione è sempre un argomento affascinante, ancor più quando si pensa che deriva dall’intersezione del comportamento di due specie diverse. Ciascuna ha il suo modo preferito di trasmettere concetti significativi agli altri: gli umani parlano, mentre i cavalli agiscono.

Tradizionalmente, questa differenza nella comunicazione è stata superata addestrando il cavallo a rispondere ai nostri segnali. In questo modo, l’uomo e il cavallo possono interagire, ma come tutti noi abbiamo sperimentato, questo tipo di relazione preimpostata e controllata non è esente da difetti e limita le possibilità dell’interazione allo spazio ristretto del comportamento addestrato.

Un’altra differenza molto evidente, tra specie umana ed equina, è nelle dimensioni e nella forza. Dobbiamo sempre essere ben consapevoli che il cavallo non interagirà con noi in modo diverso da come avrebbe fatto con un altro animale, e che non possiamo affrontare alcune delle azioni, come il calcio, il mordere e lo spingere, che sarebbero normali tra gli equini. A parte questo, alcuni problemi di equitazione sono anche attribuiti al comportamento istintivo del cavallo. Gli istinti sono risposte comportamentali definite che sono costanti nel tempo e visualizzate, dall’inizio, sempre nello stesso modo. Gli istinti sono trasmessi geneticamente e, nel campo del comportamento animale, penso che siano paragonabili alle leggi della chimica.

Il fatto di sapere in anticipo come gli animali si comportano istintivamente può facilitare il superamento di alcune barriere comunicative tra le nostre specie. Il comportamento istintivo è qualcosa che il cavallo è “addestrato” a fare prima ancora di nascere. Un esempio è la risposta istintiva al movimento dei cavalli, che possiamo usare per allontanarli da noi o avvicinarci semplicemente avvicinandoci o allontanandoci da loro. Essere in grado di conoscere in anticipo la risposta comportamentale di un individuo alla nostra azione è uno stato mentale che dovrebbe renderci sicuri delle nostre scelte; mostra leadership, che piace naturalmente ai cavalli.

Ogni individuo alla nascita, al fine di sopravvivere, è dotato di una serie di risposte istintive, tipiche della sua specie. L’istinto era considerato un elemento fisso del comportamento, ma questo non è più un punto fermo. Ora è scientificamente accettato che, attraverso l’esperienza della vita reale, anche il comportamento istintuale può subire qualche cambiamento, che non viene geneticamente trasmesso alla prole, ma può essere trasmesso attraverso il processo di apprendimento. Quando il neonato vive e cresce al fianco di sua madre, impara da ciò che prova, ed è così che il comportamento non istintuale della madre può essere trasmesso alla sua progenie.

Come tutti sappiamo i cavalli sono istintivamente animali altamente sociali, molto consapevoli di ciò che li circonda e che rispondono prontamente al movimento nello spazio circostante. Questi tratti istintuali possono anche essere molto utili se presi in considerazione quando si guida o quando si deve addestrare un cavallo per un determinato scopo.

Quando interagisco con i cavalli, intendo stabilire una relazione da umano a cavallo che possa avere uno scopo immediato e un significato sociale con i cavalli. È possibile interagire con un cavallo spontaneamente e con scopo, modulando la comunicazione attraverso i recettori dei sensi e con concetti di cui i cavalli conoscono il significato istintivamente, quindi senza la necessità di essere addestrati per questo. Ciò rende lo scambio d’informazioni tra le due specie un processo molto semplice, in cui la comunicazione è spontanea e non mediata dal processo di addestramento. La differenza principale è che il risultato della comunicazione non è solo dare un comando al cavallo addestrato che deve rispondere eseguendolo. Può essere appropriato a qualsiasi interazione istantanea che incontriamo in equitazione. Il cavallo è interessato all’azione perché gli diamo una ragione per esserlo, e generalmente è qualcosa che il cavallo vede da solo, come per esempio un bersaglio che vuole raggiungere.

Come ho già detto, i cavalli sono molto più grandi degli esseri umani e possono esprimersi fisicamente in un modo che può essere pericoloso per gli esseri umani. Questo è un fatto molto importante da tenere sempre a mente per motivi di sicurezza. È il motivo per cui ho una frusta tra le mani quando sono con un cavallo a terra, conosciuto o sconosciuto. La frusta non deve essere usata per colpire il cavallo, ma per gestire lo spazio. È un’estensione del mio corpo, può indicare una direzione, è usata per fare rumore e in caso di emergenza creare un’area sicura per impedire al cavallo di mettermi in pericolo. Come tutti sappiamo, i cavalli mostrano sempre come si sentono riguardo alla frusta in base a come è stata utilizzata nei loro confronti. Quando un cavallo non mostra di temerla, possiamo supporre che la frusta sia stata sempre usata correttamente nella presenza di quel cavallo.

Il comportamento è l’espressione più completa di ogni individuo, i cambiamenti con le circostanze, lo spazio e il tempo. Se siamo in grado di introdurre una comunicazione spontanea corretta tra uomo e cavallo, la performance che ne risulta può sembrare simile a quella di un essere umano o di un cavallo in sincronia, oppure esegue perfettamente la richiesta dell’altro.

Il comportamento volontario di un individuo è coscientemente gestito e controllato dall’individuo al quale appartiene, e certamente implica fare delle scelte. I principali meccanismi che rendono dinamico il comportamento di un individuo sono queste scelte. La scelta del modo in cui esprimiamo il nostro “sé” attraverso il comportamento in equitazione influenzerà il modo in cui i cavalli ci percepiranno e si comporteranno in cambio, creando una sfera sociale di vita tra un essere umano e un cavallo.

Alcune parti del comportamento, come quelle esposte sotto l’influenza della paura, sfuggono alla scelta consapevole di un individuo e sono proprio il modo in cui la natura provvede alla sopravvivenza dell’individuo. Pensare di influenzare il comportamento inconscio di un individuo può essere una ricerca molto frustrante. Secondo me, gli istinti non sono come reazioni inconsce e il loro display non dovrebbe essere temuto. Preferirei metterli nel regno del comportamento naturale dei cavalli. Infatti, quando si mostra un’azione istintiva, il comportamento del cavallo non è fuori dal suo controllo. Un esempio di ciò di cui sto parlando è quando una cavalla tiene lontani altri cavalli dal suo puledro appena nato. La cavalla agisce istintivamente, ma non c’è niente d’inconscio nella sua azione; per essere efficace, ha bisogno di essere molto concentrata e controllata. Un altro esempio di azione istintiva è quando un cavallo fugge da un predatore che si avvicina a lui. Il cavallo deve osservare la direzione da cui proviene il predatore e allo stesso tempo deve spostarsi in salvo. Questo modo di scappare è molto diverso da quando un cavallo fugge da qualcosa che l’ha sorpreso, spaventato o causato dolore. Ho sperimentato quest’ultimo tipo di comportamento nella mia vita professionale, prima di tutto quando gareggiavo in corse piane al galoppo, e anche quando ho montato cavalli da corsa che erano stati addestrati a uscire dai cancelli di partenza usando la paura e il dolore. Come conseguenza di essere frustati durante le corse i cavalli hanno timore di ciò che sta sopra di loro, o se un cavaliere apre le braccia, che potrebbe sembrare un atto di usare la frusta.

Un altro esempio di come i cavalli siano consapevoli delle entità in movimento nello spazio circostante si può ottenere dal lavorare in un’area rettangolare ristretta, dove il cavallo si muove a velocità elevata lungo il perimetro, mentre noi siamo nello spazio centrale. Alcuni tagliano loro la strada per fermare i cavalli mentre lavoravano in quel modo, o in un tondino. Tentando di tagliare la strada del cavallo, mentre il cavallo non ha scampo, agiscono come farebbe un predatore. Ho provato a vedere cosa succede se, invece, mi allontano dal cavallo, e ho avuto lo stesso risultato. Penso che i cavalli abbiano visto il mio movimento come un puntare ancora a tagliare il loro percorso, ma proprio sul lato opposto, così si sono fermati per allontanarsi da me, evitando di incrociare il mio percorso più avanti lungo il perimetro. Questa azione è sicuramente un’azione controllata, e in realtà implica qualche forma di ragionamento, che molte persone non pensano che i cavalli siano capaci di fare!

Nel regno degli istinti sociali, ho fatto alcune esperienze di lavoro con stalloni che ho addestrato in presenza di una cavalla, che era in un recinto diverso, separato da quello in cui ero con lo stallone, ma abbastanza vicino da poter vedere l’un l’altro. La ragione per cui la cavalla era coinvolta nell’addestramento dello stallone era di avere il loro interesse nell’azione, che stavano imparando, come stare fermo, muoversi al mio fianco e venire da me su mia richiesta. Il cavallo non era mai legato e la comunicazione era attraverso i sensi, riguardo allo spazio, movimento e qualità di una relazione sociale, come la convivenza, la fiducia, il rispetto, la volontà di eseguire e l’attenzione. Questi argomenti sociali sono istintivi per i cavalli e tenerli come parte della nostra interazione dà ai cavalli una ragione per esserne interessati. Mentre la maggior parte della gente si chiedeva come avrei potuto attirare l’attenzione del cavallo, quando la cavalla era lì, non ho mai avuto problemi nel farlo funzionare, e ho ripetuto la stessa procedura, con diversi stalloni, con lo stesso tipo di risultato. Gli stalloni erano di diverse età e alcuni avevano esperienza di riproduzione. Il punto per lo stallone era di accedere alle vicinanze della cavalla e per farlo dovevano chiedermi di lasciare il mio territorio. Gestivo lo spazio tra loro e la cavalla, affermandola come mia, e non lasciando che lo stallone si avvicinasse all’area del suo recinto che era vicino a dove si trovava la cavalla. Ho continuato fino a quando lo stallone non avrebbe rispettato la mia richiesta. Gestendo sempre l’interazione basata su Human Horse Sensing, sono riuscita a mandare lo stallone verso la cavalla e a richiamarlo lontano da lei, e tornando da me, su mia richiesta.

Questa non era una prestazione di equitazione, ma solo addestrare i cavalli allo scopo di gestirli in operazioni di riproduzione, e io ero sempre a terra, interagendo con loro principalmente attraverso il senso della vista. In altre circostanze ho applicato l’uso d’istinti sociali durante l’addestramento, come avere cavalli, di cui conoscevo il comportamento, presenti vicino al maneggio, mentre lavoravo con altri cavalli che erano nuovi per me o non addestrati. Questa situazione ha funzionato anche con cavalli sdomi guardare altri montati e imparare da questo. Gli elementi chiave per cui questo tipo di esperienza funziona erano il fatto che il cavallo avesse un interesse per l’azione e il flusso dell’azione. L’interesse potrebbe essere una ricompensa data nello stesso momento in cui è stata data al cavallo che stava eseguendo, e il flusso dell’azione senza difetti, o il cavallo che stava guardando avrebbe imparato anche i difetti!

Sembra che io stia affermando l’ovvio, ma non per tutti. Molte persone, quando parlo di questo argomento, dicono che i cavalli non sono abbastanza intelligenti per agire in questo modo, eppure è un fatto accettato che tutti i cavalli possano imparare i vizi, dall’essere in presenza di altri cavalli che hanno quelle cattive abitudini.

Quindi, penso sempre al comportamento degli equini, ai loro istinti naturali, alla personalità e alle esperienze passate, e vedo chiaramente il ruolo degli istinti nell’equitazione e persino nelle esibizioni di equitazione.

Certo, i cavalli hanno degli istinti molto definiti e pronunciati, e ne ho menzionati solo alcuni, ma invece di temere che il cavallo mostri un comportamento istintivo naturale, o di forzarli a un altro comportamento desiderato, dovremmo usare la conoscenza del comportamento dei cavalli per gestire le prestazioni. Questo ci permetterebbe di non alienare il cavallo alla nostra presenza e di essere sempre in grado di avere la sua fiducia, il rispetto, la volontà e l’attenzione positiva quando ne abbiamo bisogno.

EE Putting instincts to work in horsemanship – by Alessandra Deerinck

Published on Elite Equestrian

English version

Horsemanship is always a fascinating subject, even more when thinking that it results from the intersection of the behavior of two different species. Each one has its preferred way to transmit meaningful concepts to others: humans talk, while horses act.

Traditionally, this difference in communication has been overcome by training the horse to respond to our cues. By doing so, human and horse can interact, but as we all have experienced, this kind of preset and controlled relationship is not free of flaws, and limits the possibilities of the interaction to the narrow space of the trained behavior.

Another very evident difference, between human and equine species, is in size and strength. We always need to be very aware that the horse will not interact with us differently than how he would do with another animal, and that we cannot take some of the actions, like kicking, biting, and pushing, that would be normal between equines. Aside from that, some problems in horsemanship are also attributed to the instinctual behavior of the horse. Instincts are defined behavioral responses that are constant in time and displayed, from the beginning, always in the same manner. Instincts are genetically transmitted, and in the field of animal behavior, I think they are comparable to the laws of chemistry.

I think that knowing beforehand how animals behave instinctually can facilitate overcoming some of the communication barriers between our species. Instinctual behavior is something the horse is “trained” to do before he is even born. An example is the instinctual response to movement horses display, which we can use to make them go away from us, or come closer just by approaching or getting away from them. Being able to know beforehand an individual’s behavioral response to our action is a state of mind that should make us confident in our choices; it shows leadership, which naturally appeals to horses.

Any individual at birth, in order to survive, is equipped with a set of instinctual responses, which are typical for its species. Instincts used to be considered a fixed element of behavior, but this is not a firm point anymore. It is now scientifically accepted that, through real life experience, even instinctual behavior can undergo some change, which is not genetically transmitted to the offspring, but can be transmitted through the learning process. When the newborn lives, and grows at the side of its mother, he learns from what he experiences, and this is how the mother’s non-instinctual behavior can be transmitted to her offspring.

As we all know horses are instinctually highly social animals, very aware of their surroundings, and that respond promptly to movement in the surrounding space. These instinctual traits can also be very helpful if considered when riding, or when we have to train a horse for a certain purpose.

When interacting with horses I aim to establishing a human to horse relationship that can have an immediate purpose and social meaning with horses. It is possible to interact with a horse spontaneously and with purpose, by modulating the communication though the sense receptors and with concepts of which horses know the meaning without the need to be trained for it. This makes the exchange of the information between the two species a very easy process, where communication is spontaneous and not mediated by the training process. The main difference is that the result of the communication is not just giving a command to the trained horse that has to respond by executing it. It can be appropriate to any instantaneous interaction we encounter in horsemanship. The horse is interested in the action because we give him a reason to be so, and generally it is something the horse sees by himself, like for example a target he wants to reach.

As I already mentioned horses are much bigger than human beings, and can physically express themselves in a manner that can be dangerous for human beings. This is a very important fact, to always keep in mind for safety reasons. It is the reason why I almost always have a whip in my hands when I am with a horse on the ground, known or unknown. The whip is not to be used to hit the horse, but to manage space. It is an extension of my body, can indicate a direction, is used to make noise, and in an emergency to create a safe area to keep the horse from endangering me. As we all know, horses always show how they feel about a whip based on how it has been used towards them. When a horse does not show to fear it, we can assume that the whip has been always used properly in that horse’s presence.

Behavior is the most complete expression of any individual, changes with circumstances, space, and time. If we can introduce correct spontaneous communication between human and horses, the performance that results can look like human and horse behave in sync, or one executes flawlessly the other’s request.

An individual’s voluntary behavior is consciously operated and controlled by the individual it belongs to, and certainly involves making choices. The main mechanisms that make an individual’s behavior dynamic are these choices. The choice of the way we express our “self “ through behavior in horsemanship will influence the way horses will perceive us and will behave in return, creating a social sphere of life between a human and a horse.

Some parts of behavior, like the ones exhibited under the influence of fear, escape the conscious choice of an individual, and are just the way nature provides for the survival of the individual. Thinking about influencing an individual’s unconscious behavior can be a very frustrating quest. In my opinion instincts are not like unconscious reactions, and their display should not be feared. I would rather put them in the realm of the natural behavior of horses. In fact, when displaying an instinctual action the horse behavior is not out of its control. An example of what I am talking about is when a mare keeps other horses away from her newborn foal. The mare is acting instinctually, but there is nothing unconscious about her action; in order to be effective, she needs to be very focused and controlled. Another example of an instinctual action is when a horse escapes from a predator that approaches him. The horse has to watch the direction from which the predator comes, and at the same time has to move to safety. This way of escaping is very different from when a horse escapes away from something that surprised him, scared him, or caused him pain. I experienced this last kind of behavior in my professional life, first when I rode in flat racing, and also when I restrained racehorses that were trained to get out of the starting gates by the way of fear and pain. As a consequence of such experience of being whipped during races, they also feared anything present in the area above them, and would bolt away even if a rider just opened its arms, which could look like an act of using the whip.

One more example of how horses are aware of moving entities in the surrounding space came from working in a confined rectangular area, where the horse was moving at fast speed around the perimeter, while I was in the central space. I have seen people cutting the path, to stop horses while working like that, or in a round-penn. Attempting to cut the horse’s path, while the horse has no escape, is acting like a predator would. I tried to see wha happens if, instead, I move away from the horse, and had the same result. I think that they saw my movement still aimed at cutting their path, but just on the opposite side, so they stopped to get away from me, avoiding to cross my path further down the perimeter. This action is definitely a controlled action, and actually implies some form of reasoning, which many people do not think horses are capable of doing!

In the realm of the social instincts, I made some experiences working with stallions that I trained in the presence of a mare, which was in a different enclosure, separated from the one where I was with the stallion, but close enough that they could see each other. The reason for having the mare involved in the training of the stallion was to have their interest in the action, which was learning to stand still, move at my side and come to me at my request. The horse was never on a rope and the communication was through the senses, about space, movement, and the qualities of a social relationship, such as coexistence, trust, respect, willingness to execute and attention. These social topics are instinctual to horses and keeping them as part of our interaction gives the horses a reason to be interested in it. While most people wondered how I could get the attention of the horse, when the mare was there, I never had problems in making it work, and repeated this same procedure, with different stallions, with the same kind of result. The stallions were of different ages, and some had breeding experience. The point for the stallion was to gain access to the mare’s vicinity, and to achieve that they had to be asking me to leave my territory. I was managing the space between them and the mare, claiming it as mine, and not letting the stallion get near the area of his enclosure that was close to where the mare was. I kept this up until the stallion would comply with my request. I always manage the interaction based on Human Horse Sensing, and at the end I was able to send the stallion off, toward the mare, and to call him away from her, and back to me, at my request.

This was not a riding performance, just training horses for the purpose of handling them in breeding operations, and I was on the ground at all times, interacting with them mainly through the sense of sight. In other circumstances I applied the use of social instincts during training, such as having horses, of which I knew the behavior, present near the arena, while working with other horses that were new to me or not trained. This situation worked even when I had unbroken horses watch others practice being ridden, and learn from it. The key elements why this worked were the fact that the horse had an interest in the action, and the flow of the action. The interest could be a reward given by an assistant at the same time it was given to the horse that was performing, and the flow of the action without flaws, or the horse that was watching would learn the flaws too!

Sounds like I am stating the obvious, but not to everybody. Many people, when I talk about this subject say that horses are not intelligent enough to act in this manner, and yet it is an accepted fact that all of the horses can learn vices, from being in the presence of other horses that have those bad habits.

So I always think about equine behavior, their natural instincts, personality and past experiences, and clearly see the role instincts play in horsemanship, and even in riding performances.

Of course, horses have some very defined and pronounced instincts, and I mentioned just a few of them, but instead of being afraid of the horse displaying a natural behavior, or coaxing them with fear, to display another desired behavior, we should use what we know about horse behavior to manage the performance. This would allow us not to alienate the horse to our presence, and to always be able to have its trust, respect, willingness and positive attention when we need it.

 

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